Los distintos tipos de Memorias Flash

Una guía acerca de los distintos tipos de memoria Flash, tal como era el panorama el año 2004. Aborda las memorias SD, MMC, XD, smartmedia, Sony Memory Stick y otras

Introducción

Desde hace algunos años, nos hemos visto inundados por dispositivos que utilizan memorias extraíbles. Primero fueron cámaras digitales y PDA, ahora son celulares, datashows, impresoras, consolas y hasta videograbadores. Las distintas empresas que optaron por el uso de estas memorias extraíbles se encontraron con que había que meterse la mano al bolsillo, fuera para pagarle a su departamento de Research & Development (en el caso de crear tu propio formato), como para pagar licencias, patentes y royalties en el caso de optar por un estándar ajeno. La gran mayoría de los consumidores miraríamos con buenos ojos que este tipo de avances siguiera alguna clase de orden que desembocara en un mismo estándar, y sin embargo esto históricamente no siempre sucede. Sin enredarse en asimetrías propias de los estándares que supongo empezaron en tiempos de la Torre de Babel, supongo que la explicación es que las empresas que compiten entre sí apuestan a terminar su producto antes que los demás, o a menor precio, o a lograr una mayor difusión, todo esto con la ilusión de imponer su estándar y doblegar a los demás. En una economía perfectamente balanceada, lo que sucede es que todos sacan sus memorias a la vez, y al final ninguno gana.

Distintos tipos de Memorias

En su conjunto, las memorias extraíbles son también conocidas como Memorias Flash. La razón es que Toshiba, mientras investigaba los prototipos, descubrió que estas tarjetas podí­­an borrarse "en un flash" osea instantáneamente, y que podrí­­an volver a reescribirse una y otra vez. Además, a diferencia de las memorias RAM, las memorias Flash no pierden la información cuando se apaga el dispositivo que las contiene, sino que son capaces de recordar hasta que las vuelvan a energizar. Para un usuario que tenga una cámara digital, el tipo de memoria a utilizar puede resultarle irrelevante. Sin embargo, si con el tiempo termina usando también un PDA, un celular con memoria, un datashow o una impresora con lector... es como lógico que se preocupe de que ocupen el mismo tipo de memoria... pero cómo podrí­­a uno saber qué tipo de memoria usará un PDA, un celular o una impresora que aún no ha comprado, y que ni siquiera sabe cúando lo hará? No tenemos la respuesta absoluta, pero puede que saber más de los distintos tipos de memoria te ayude a elegir mejor.

CompactFlash (CF Card)

Las CF cards son posiblemente el formato más difundido de entre todas las memorias extraíbles. Se pueden encontrar en algunos modelos de cámaras Kodak, HP, Nikon, Canon, Epson, Casio, Minolta, Panasonic y otros. Algunas de estas marcas se han cambiado, recientemente, a otros formatos más compactos. ¿Porqué es esto? Porque las CF son bastante voluminosas y pesaditas. Yo lo atrbuirí­­a a que además del chip de memoria incluyen un controlador de í­­dem, lo cual conlleva la ventaja de que cualquier cámara para CF lea sin problemas tarjetas de entre 8MB y 1GB. Por encima de esta cifra, y hasta los 4GB, las CF ocupan sistema FAT-32 y sólo pueden ser leí­­das por cámaras que soporte esta característica.

Las tarjetas CF existen en dos versiones. La CF-I que es la original y la CF-II que es algo más gruesa. A raíz de esto último las CF-II no caben en los lectores viejos, pero las CF-I caben sin problemas en los nuevos.

SmartMedia

Las tarjetas SmartMedia son más pequeñas que las Cf y tienen la forma aproximada de un disquette en miniatura. Estasmemorias no traen controlador, sino que son simplemente un chip EEPROMM chantado en un pedazo de plástico.

A raíz de esto, existen ciertas incompatibilidades entre ciertas cámaras y ciertas memorias, especialmente en cámaras anteriores al 2001 con memorias actuales. No existen tarjetas Smart Media mayores a 128Mb... y probablemente no llegarán a existir. Tanto problema de incompatibilidad terminó por ahuyentar a sus principales clientes, Fuji y Olympus, los cuales unieron fuerzas y entre los dos inventaron el XD Picture Card.

XD Picture Card

Bueno, como lo dije antes, las XD fueron desarrolladas por Olympus Optical Co., Ltd. and Fuji Photo Film Co., Ltd. para reemplazar a las pésimas SmartMedia. Es una tarjeta ultracompacta y del tamaño de una estampilla

Fuji y Olympus le han puesto el acelerador a fondo a su formato, el cual tiene un espacio máximo teórico de 8GB.

Sony Memory Stick (MS)

Sony lanzó esta línea de memorias Flash en 1999, y actualmente es empleada por toda su gama de cámaras fotográficas y filmadoras digitales. Como el nombre lo indica, las memory stick tienen forma de barrita y las comparan con esos chicles planos que usan los gringos... sólo que a escala reducida.

Originalmente, las Memory Stick existían en una capacidad máxima de 128 MB. Eventualmente la demanda por memorias más grandes hizo nacer unas memorias duales que traían un switch para seleccionar de qué banco querías leer. No demasiado cómodo pero eso permitió sacar tarjetas de 256 megas, siempre segmentados en 2x128. Durante el año 2003 apareció el formato Memory Stick Pro, que aumentó el límite primero a 1GB y luego a 2GB, según lo presentado en Ces 2004. Aparte existe un formato en miniatura llamado Memory Stick Duo de hasta 512MB, que mediante un adaptador cabe en cualquier lector de Memory Stick Pro.

Como sospecharán, los lectores de Memory Stick Pro pueden leer todos los formatos, pero los lectores antiguos no pueden leer las memorias Pro y están restringidos a 128MB.

Secure Digital (SD) y Multimedia Card (MMC)

Estos dos tipos de memoria son idénticos entre sí­­ a simple vista, y su forma recuerda a las memorias SmartMedia sólo que las SD y MMC son más pequeñas y gruesas. La diferencia entre SD y MMC es que la primera incluye un principio de encriptación que permitiría, si así se quisiera, almacenar la información de manera codificada, por ejemplo para que pudieras vender e-books que requirieran clave para desplegarse.

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El principio de encriptación de las SD es privado y los fabricantes de estas memorias deben pagar royalties. Para saber más al respecto, visiten SDCard.Org. Las memorias MMC, por su parte, son un estándar abierto por lo que es más sencillo fabricarlas, pero por alguna razón en Chile cuestan exactamente lo mismo, mega por mega, que una SD. Asimetrí­­as del mercado, no? He escuchado que algunos dispositivos no leen MMC sino únicamente SD. No me consta pero cumplo con mencionarlo.

IBM Microdrive

El microdrive no es una memoria flash, pero es un primo cercano. Se trata de un disco duro en miniatura que puede ser leído prácticamente por cualquier lector que soporte CompactFlash II.

El Microdrive es en general más caro que las memorias flash. Con tantas piezas móviles no es para extrañarse.

Conclusiones

Hay que fijarse en el precio que vale cada mega, y en los saltos incrementales que hay entre un tamaño y otro. En general, una memoria de 64 megas vale mucho menos que 2 de 32, y una de 128 menos que 2 de 64... sin embargo este razonamiento nos llevaría a concluir que hay que comprarse una tarjeta de 2GB para aprovechar el ahorro incremental... y pensándolo bien ¿tienes en qué usar los 2GB? Al menos en mi caso, con la memoria interna de mi cámara, más una SD de 64MB, tengo para 100 fotos en máxima resolución, y para 200 en resolución media que es la que ocupo en general. Sacando la cuenta, para usar 2 gigas de memoria tendrí­­a que andar con un bolso lleno de pilas, y tener varios cargadores de ídem funcionando todo el día. No suena demasiado tentador.

Ahora, para lo que es el caso de las PDA, puede que efectivamente algún entusiasta tenga varias maneras de jugosear hasta llenar los 2 GB. Es cuestión de gustos. Sea lo que sea que compres, no estaría mal que investigaras cuáles son las memorias más comunes para PDA, Cámara, Celular, Consola e Impresoras... eventualmente puede que te convenga simplemente resignarte a 2 o 3 formatos distintos en vez de empecinarte en usar el mismo, enfrentando a veces una variedad de modelos que no te satisface.

Si ese es el caso y tienes que lidiar con memorias de varios, tipos, existen lectores que te pueden facilitar la vida. Destaco este:

Que se pone en una bahía de 3 1/2, te deja con 2 usb frontales y lee 8 formatos distintos a saber:

  • Compact Flash Tipo I y II
  • IBM Microdrive
  • Smar Media Card
  • Secure Digital Card
  • MultiMedia Card
  • Memory Stick
  • Memory Stick Pro
  • XD-Picture Card

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